¿Qué es el VIH y el SIDA?

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Índice

¿Qué es el VIH?

VIH significa Virus de Inmunodeficiencia Humana. El VIH es el virus que causa SIDA.

El sistema inmune es el sistema de defensa de su cuerpo. Mientras que muchos virus se pueden controlar mediante el sistema inmune, el VIH ataca las células del mismo sistema inmune, que se supone deben protegernos contra gérmenes y enfermedades, y las infecta. Esas células son un tipo de glóbulo blanco llamadas células CD4 (a veces también células T).

Sin medicamentos que controlen ese virus, en muchos casos, el VIH asume el control de las células CD4 y las convierte en fábricas que producen miles de reproducciones del virus. A medida que el virus produce copias, daña o mata las células CD4, debilitando el sistema inmune. De ese modo el VIH produce SIDA.

Hay muchas cepas diferentes de VIH que se agrupan en dos tipos principales:

  • HIV-1: el tipo más común en todo el mundo
  • HIV-2: se encuentra principalmente en África occidental, Asia y Europa

Es posible que en una misma persona con VIH, esta sea portadora a la vez de varias cepas diferentes de VIH en su cuerpo.

¿Qué es el SIDA?

SIDA significa Síndrome de Inmunodeficiencia Adquirida. El SIDA es la etapa más avanzada de la infección del VIH.

El VIH causa SIDA al atacar las células CD4, que el sistema inmune utiliza para proteger el cuerpo de la enfermedad. Cuando el sistema inmune pierde muchas células CD4, hay menor capacidad para luchar contra las infecciones y se pueden desarrollar otras graves y con frecuencia fatales. Esas infecciones se llaman infecciones oportunistas (OIs).

Cuando alguien muere de SIDA, por lo general son las Ols u otros efectos del VIH en el largo plazo lo que causan la muerte. El SIDA se refiere al estado debilitado del sistema inmune del organismo que ya no puede detener las infecciones oportunistas.

¿Cuál es la diferencia entre VIH y SIDA?

No se tiene SIDA tan pronto la persona se infecta con VIH. Se puede vivir con VIH (ser VIH+) durante muchos años, sin signos de enfermedad o sólo con síntomas de leves a moderados. Las personas que viven con VIH y toman remedios para el VIH bajo prescripción médica tienen un riesgo muy bajo de que se desarrolle SIDA. Pero sin ningún tratamiento, el VIH finalmente desgastará el sistema inmune en la mayoría de las personas hasta el punto en que tengan baja cantidad de células CD4 y desarrollen infecciones oportunistas. Sin tratamiento, en general esto ocurre en el término de cinco a diez años.

La definición de SIDA se estableció antes de que existiese un tratamiento eficaz para el VIH. Eso indicaba que una persona tenía un riesgo mayor de contraer enfermedades o sufrir hasta la muerte. En países donde el tratamiento del VIH tiene una disponibilidad sin problemas, el SIDA ya no es más tan relevante como alguna vez lo fue. Eso es así porque al tener acceso a un tratamiento efectivo, la gente puede seguir siendo más sana aún cuando el recuento de CD4 sea bajo. También, alguien podría haber recibido el diagnóstico de SIDA desde hace años aún cuando ya no tienen más un recuento bajo de CD4.

Los Centros de Control y Prevención de Enfermedades (CDC) de los Estados Unidos identifican que alguien tiene SIDA si esa persona vive con VIH y presenta una o dos de las condiciones siguientes:

Las personas con SIDA pueden reconstruir su sistema inmune con la ayuda de remedios para el VIH y vivir una vida larga y saludable. Aún cuando el recuento de células CD4 vuelva a estar por encima de 200 o una Ol se trate con éxito, aún el diagnóstico para la persona será de SIDA. Eso no necesariamente quiere decir que se esté enfermo o que se enfermará en el futuro. Sólo es la forma en que el sistema de salud pública recuenta la cantidad de personas que han tenido la enfermedad del VIH en estado avanzado.

¿Cómo sé si tengo VIH?

Casi toda la gente no puede determinar si han estado expuestos o están infectados. Los síntomas iniciales o agudos de una infección de VIH puede que aparezcan dentro de dos a cuatro semanas de la exposición al VIH; pueden incluir:

  • Fiebre
  • Glándulas inflamadas
  • Dolor de garganta
  • Sudoración nocturna
  • Dolor muscular
  • Dolor de cabeza
  • Cansancio extremo
  • Erupciones

Algunas personas no notan los síntomas porque estos son leves o se cree que tienen un resfriado o gripe. Después de que síntomas parecidos a los de la gripe que con frecuencia acompañan la infección inicial, la gente que vive con VIH puede seguir por años sin mostrar ningún síntoma. La única forma de saber con seguridad si se está infectado es hacerse una prueba de VIH.

Si tiene algunos de los síntomas iniciales o agudos del VIH, es importante que se haga una prueba para saber el antígeno del VIH (no sólo el anticuerpo del VIH). Los antígenos son partes del virus del VIH o partículas virales. Si hay un antígeno del VIH en su sangre, hay análisis que pueden identificar la infección de VIH tan rápido como dos semanas después de la exposición el VIH.

Los anticuerpos son proteínas que produce el organismo para marcarle el VIH al sistema inmune y así destruir el virus. El organismo tarda de uno a tres meses y en ocasiones hasta seis en desarrollar anticuerpos para el VIH. Este período de tres a seis meses entre contagiarse el VIH y producir los anticuerpos se llama “período de ventana”. Por lo tanto, los resultados de los análisis que detectan anticuerpos son sólo fiables entre uno y tres meses después de la exposición al VIH.

¿Es necesario que me haga una prueba de VIH?

El CDC estima que una de cada cinco personas con VIH en los EE.UU. no saben que son portadores del virus. Muchas de esas personas se ven y se sienten sanas y no creen correr ningún riesgo. Pero la verdad es que cualquiera de cualquier edad, género, raza, etnia, orientación sexual, grupo social o clase económica puede infectarse. Los seres humanos pueden discriminar conforme a esos factores, pero el virus no lo hace. Para informarse más acerca de cómo se propaga el VIH, consulte nuestro resumen sobre transmisión del VIH.

Para saber si necesita hacerse una prueba de VIH, conteste las preguntas siguientes:

  • ¿Alguna vez ha tenido penetración vaginal, penetración anal o sexo oral sin el uso de condón o de otra barrera de látex (ej., cuadrados de látex para la boca)? Aviso: el sexo oral es una actividad de bajo riesgo. El sexo vaginal y anal tiene un riesgo mucho mayor.
  • ¿No tiene seguridad respecto de la condición de su pareja o su pareja padece VIH?
  • ¿Está embarazada o considera quedar embarazada?
  • ¿Alguna vez ha tenido una infección o enfermedad de transmisión sexual (STI o STD)?
  • ¿Tiene hepatitis C (HCV)?
  • ¿Alguna vez ha compartido agujas, jeringas u otros elementos para inyectarse drogas (incluidos esteroides u hormonas)?

Si contestó que sí a alguna de estas preguntas, no hay duda alguna de que debe hacerse una prueba de VIH. En los EE.UU. Ahora se recomienda que toda persona entre los 13 y 64 años se haga una prueba de VIH por lo menos una vez.

¿Por qué debo hacerme una prueba?

Si está preocupada porque cree que puede haber estado expuesta al VIH, hágase la prueba. Después, si sabe que es negativa (no está infectada), puede dejar la preocupación atrás. Si su prueba es VIH+, hay medicamentos eficaces para ayudarle a mantenerse bien. Pero no se puede obtener atención sanitaria ni el tratamiento que necesite si no sabe si tiene VIH (ya sea que es portadora del virus o es VIH negativa). Cuando se sabe la condición frente al virus también implica que podría contagiar el VIH a otros sin saberlo.

Para las mujeres que tienen planeado quedar embarazadas, el análisis es especialmente importante. Si una mujer está infectada con VIH, la atención médica y algunos remedios que se administren durante el embarazo pueden reducir la posibilidad de contagiar al bebé con VIH. Para obtener más información consulte nuestro resumen sobre Embarazo y VIH.

En los EE.UU., se puede recurrir a la página web de Recursos nacionales para la detección de VIH y STD o la página web AIDS.gov para encontrar un local para realizarse los análisis cercano a su domicilio. Puede también llamar a la línea de información del CDC 800-232-4636 o comunicarse con la línea de ayuda gratuita del estado, HIV/AIDS (los números se ofrecen aquí). Para encontrar servicios en todo el mundo, visite AIDSmap’s e-atlas. Para saber más sobre cómo hacerse el análisis de VIH, los tipos de análisis, cómo funcionan y dónde hacerlos, consulte nuestro resumen sobre prueba de VIH.

¿Cómo se propaga el VIH?

El VIH se propaga principalmente a través del contacto con los siguientes fluidos del cuerpo:

  • Sangre (incluida la sangre menstrual)
  • Semen (“leche”) y otros fluidos sexuales del varón (líquido preseminal)
  • Fluidos vaginales
  • Leche materna

Las formas más comunes de que se propague el VIH de una persona a otra es a través de sexo sin protección (sin condones u otras barreras), compartir agujas que se emplean para inyectarse drogas y de la madre al hijo (durante el embarazo, el nacimiento o durante lactancia).

El VIH no se propaga a través del contacto con los siguientes fluidos del cuerpo:

  • Sudor
  • Lágrimas
  • Saliva (salivazo)
  • Heces (popó)
  • Orina (pis)

En otras palabras, NO SE PUEDE contagiar de VIH por tocar o abrazar a alguien que tenga VIH, por besar a alguien que tenga VIH o por usar un baño que también lo utilice alguien que tanga VIH.

¿Hay una vacuna o cura para el VIH?

No hay vacuna ni cura para el VIH. La mejor forma para prevenir el VIH es utilizar métodos de prevención coherentes, incluyendo sexo más seguro (escoger actividades sin riego o de bajo riesgo, usando condones, tomar PrEP) y usar agujas esterilizadas (para drogas, hormonas o tatuajes). Para obtener más información consulte nuestro resumen sobre Vacunas y VIH.

Esta traducción se hizo posible gracias a la colaboración de Translators Without Borders.

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